This site uses cookies to store information on your computer. Learn more x

DSM en América Latina

Esta Ex Compañía Química se hizo "verde" y sus acciones despegaron

25 sep 2017 15:14 CEST

DSM se ha reinventado para combatir el hambre y el cambio climático

Este reportaje fue publicado originalmente por la revista Fortune y traducida por el equipo de comunicación de DSM América Latina. La materia original puede ser accedida por el link: http://fortune.com/2017/09/12/dsm-green-company-stock/

Project Liberty lanzado en septiembre de 2014 con ambiciones tan altas como su nombre. El proyecto, una partícula  de la industria justo a las afueras de la pequeña Emmetsburg, Iowa, sería la primera planta de etanol celulósico de la nación que operara a escala comercial. El etanol celulósico, un biocombustible producido no directamente del maíz o un cultivo alimenticio, sino de sus residuos, como espigas y cáscaras, se había convertido en un santo grial en el sector de combustibles limpios. Su potencial para minimizar la contaminación era enorme, pero los avances habían sido difíciles de alcanzar: muchas empresas dejaron de esforzarse o se quedaron sin dinero en la búsqueda.

DSM, una compañía holandesa de nutrición y materiales, había roto el código de bioingeniería. DSM desarrolló las enzimas y levaduras que convierten la biomasa fibrosa y leñosa en combustible; su socio, Poet, un gigante estadounidense del etanol, tenía el know-how de la producción. Tan importante fue su colaboración conjunta que el Rey de los Países Bajos y, después, Secretario de Agricultura Tom Vilsack (como ex gobernador, la verdadera realeza de Iowa) llegó a Emmetsburg para la ceremonia de corte de listón.

Pero DSM y sus socios habían pasado por alto una cosa: las rocas. Cuando los agricultores barrían los desechos de maíz, resultó que no sólo obtuvieron biomasa; también obtuvieron pedruscos y piezas de equipo agrícola y otros objetos extraños. Todo ese desorden obstruyó el equipo de la planta, y para sus primeros dos años, el proyecto Liberty era apenas funcional.

Podría haber sido una derrota - pero como muchos proyectos de vanguardia que DSM ha abordado en los últimos años, se convirtió en una victoria. El personal de la planta diseñó una solución, utilizando sopladores grandes para separar las partes del maíz de los escombros. Project Liberty ahora produce camiones de etanol celulósico cada semana. La planta es corta de la meta eventual de los socios de 20 millones de galones por año. Pero sigue siendo un prototipo exitoso y otra innovación consciente para el planeta, de una empresa poco conocida pero transformadora.

Aunque pocos reconocen a DSM por su nombre, las huellas de la Compañía Global están en todas partes. Produce ingredientes que entran en decenas de alimentos y bebidas de marca. Estos mismos ingredientes van a la alimentación animal y a una serie de productos de cuidado personal, desde el protector solar hasta los cosméticos de gama alta. (Gracias a este último, DSM posee la granja de serpientes venenosas más grande del mundo, el veneno proporciona agentes paralíticos para las cremas de piel tipo Botox.) Hace los plásticos de los coches y la electrónica más ligera; pinturas y recubrimientos que cubren sus paredes, suelos y paneles solares; y casi todas las vitaminas vendidas en GNC. También en su tesoro: la primera alfombra totalmente reciclable, la fibra más fuerte del mundo (usada en chalecos antibalas, redes de limpieza de océanos y los uniformes del equipo de ciclismo holandés); y una ayuda digestiva que hace que las flatulencias de las vacas sean menores.

La cartera puede parecer una bolsa, pero hay un tema común: DSM está en el negocio de mejorar el planeta y las vidas de la gente en él.

Esa es la visión que el CEO Feike Sijbesma estableció hace una década, cuando DSM estaba en el negocio de la química a granel y Sijbesma, un biólogo de formación, acababa de tomar el timón. Él miró las oportunidades de su compañía en el contexto de ambos que consiguen financieramente y que abordan problemas globales apremiantes. El mundo no necesitaba otro "cracker" petroquímico. Lo que sí necesitaba eran soluciones a la desnutrición y al cambio climático. En consecuencia, Sijbesma marcó el libro de jugadas de DSM: “Personas. Planeta. Profit ". Y desde entonces, la compañía ha canalizado su competencia en ciencias aplicadas en nuevas direcciones que mejoran la vida.

Sijbesma ve esto como una buena estrategia: El propósito dibuja y motiva talento, y adaptarse a un mundo cambiante (como lo llama Sijbesma, "prueba futura") mantiene las luces encendidas. Es en este espíritu que la empresa ha sufrido una transformación radical, intercambiando negocios insostenibles por otros más sostenibles. Sijbesma se hizo cargo en 2007: Pronto vendió el negocio de productos químicos industriales de 2 millones de dólares de DSM y su unidad farmacéutica, mientras realizaba 25 adquisiciones importantes. Desde entonces, el negocio de nutrición humana y animal, con ventas de $ 5.7 mil millones, casi se ha duplicado. Y por la medida de DSM, los productos que mejoran sensiblemente el medio ambiente o la salud humana (en comparación con los productos de la competencia) representan el 63% de los ingresos, frente al 34% de 2010.

Sijbesma dice que el mundo cambió para él cuando tuvo hijos. No quería que su legado fuera definido por el Ebitda y el beneficio neto, dice: "La gente olvidará esos números". En cambio, quería ser guiado por los principios que sus compañeros de trabajo tenían a su alrededor. "Están orgullosos de poder decir, “nuestra compañía está cambiando el mundo, haciendo el mundo más limpio, la comida más sana.”

En este momento, sin embargo, está teniendo éxito en ambos frentes. Si bien los ingresos anuales de DSM por $ 8,8 mil millones están ligeramente fuera de donde estaban hace una década, las acciones subieron un 61% desde que Sijbesma se convirtió en CEO y los beneficios se dispararon recientemente. Sin embargo, el éxito no ha robado a Sijbesma su humildad: sabe que el camino hacia el éxito no suele ser en línea recta.

Su intención era ser un arma para combatir el "hambre oculta" en el campamento de refugiados de Kakuma, en Kenia. El producto, un polvo de micronutrientes llamado MixMe, era un antídoto simple y de bajo costo para la desnutrición y la anemia que afectaban a los 50.000 residentes del campamento. Y sin embargo, cuando el producto llegó al campamento en febrero de 2009, muchos residentes no tocaron el material.La cosa era, MixMe -que venía en una pequeña bolsita de aluminio- se parecía mucho a un condón. Y las bolsitas fueron empacadas en una caja con una ilustración de un hombre, una mujer y un niño, una familia nuclear feliz (de tamaño occidental). Este embalaje avergonzó a algunos; hacía sospechar a otros - y los rumores se extendieron respecto a que MixMe era un ejercicio siniestro en el control de la población.

Ni que decir, esto no era lo que DSM estaba buscando. MixMe fue el fruto de una ambiciosa asociación con el Programa Mundial de Alimentos y una de las primeras incursiones de DSM en la realización de la visión de Sijbesma. "Teníamos que aprender de la manera difícil que quizás todas nuestras normas y prácticas occidentales no tendrían la misma aplicación en todas las geografías", admitió Hugh Welsh, presidente de DSM en Norteamérica.

Pero DSM sí aprendió. MixMe ahora viene en un paquete más grande, menos profiláctico. La asociación del PMA floreció: Durante la última década, los productos que DSM ayudó a desarrollar han alimentado a un promedio de 31 millones de personas al año en conjunto con la organización. Y la división del Programa de Mejoramiento Nutricional de DSM, que suministra nutrientes a las agencias de ayuda y gobiernos, se ha convertido en un negocio rentable si es de bajo margen. "Sin ser rentable, no es sostenible", dice Galés. "Y si no es sostenible, no es ético”.

DSM se esfuerza por reforzar esa ética internamente. Desde 2010 la compañía ha implementado una política retributiva para todos sus 300 ejecutivos, en la que la mitad de la compensación a corto y largo plazo, en forma de bonos y opciones de compra de acciones, está vinculada a objetivos de sostenibilidad. Tardó unos tres años para que la mentalidad colectiva de los ejecutivos se ajustara (o para los empleados que no estaban a bordo para partir). Pero el progreso que la compañía ha hecho habría sido imposible de otra manera. "Durante años, tratamos de alentar a los operadores de plantas a ir a la energía renovable", dice Galés. "Cuando vinculamos esta retórica a la remuneración, sin embargo, de repente son participantes muy dispuestos". Señala la instalación de vitaminas de la compañía en Belvidere, Nueva Jersey, ahora impulsada, en parte, por uno de los mayores campos solares de New Jersey.

Sijbesma estaba apenas un año en su transformación hacia “Personas. Planeta. Profit” cuando la crisis financiera golpeó. El CEO recuerda estar en casa un fin de semana y pensar, "Todo el mundo tiene 'valores' cuando las cosas son buenas"; no quería abandonarlos sólo porque los tiempos se ponían difíciles. Sijbesma se encontró luchando una batalla similar con los inversores también. En la asamblea anual de accionistas de 2010, un hombre cuestionó los recursos que DSM había dedicado a ayudar al PMA. Sijbesma estaba consternado; muchos de los donantes del PMA ya habían reducido considerablemente sus contribuciones, mientras que las necesidades habían crecido. Se negó a gastar un centavo menos en el trabajo. Después de que él lo dijo, salieron aplausos y una mujer de la audiencia se levantó y gritó: "¡Esa es la clase de compañía en la que quiero invertir!”

No es que DSM sea inflexible con los accionistas. En 2014, las acciones fueron golpeadas con la depreciación del franco suizo y problemas en el mercado de la vitamina E. Los inversionistas activistas, entre ellos Dan Loeb, se abalanzaron, y algunos presionaron a la compañía para que quebrara. Si bien DSM se resistió a esas presiones, hizo girar algunos negocios e implementó una nueva estrategia de ahorro de costos. Loeb hizo una pila de dinero, y DSM creció más eficiente - las ganancias subieron 604% año tras año hasta el 2016, y 2017 se está formando para ser fuerte también - pero la compañía nunca vaciló filosóficamente.

Mientras tanto, Sijbesma ha surgido como un abogado honesto del poder del negocio para hacer el bien. En los últimos años, ha movilizado a la comunidad empresarial para combatir la malnutrición y el cambio climático. Él es el miembro de mayor antigüedad del órgano consultivo del primer ministro chino, Li Keqiang, de directores ejecutivos globales y se desempeña en el directorio de Unilever, otra compañía que otorga una prima por la eco-amistad. "Muchos CEOs están tan ocupados con sus problemas de trabajo y avanzando, se olvidan del mundo y se vuelven miopes, únicamente enfocados en los accionistas", dice Paul Polman, CEO de Unilever. "Feike está tratando de impulsar un cambio más amplio”

En algunos casos, las innovaciones de DSM han superado la visión del mundo para ese cambio. La empresa se enfrenta a retos, por ejemplo, en la búsqueda de un mercado para Clean Cow, su agente de alivio de la flatulencia bovina. DSM desarrolló el producto en parte con la premisa de que un impuesto sobre las emisiones de gases de efecto invernadero es inevitable. (Se calcula que las vacas producen tanto 
como los coches.) Pero por ahora, el aditivo de alimentos, que debe ser dado al ganado en cada comida, es un costo adicional que los agricultores tienen pocos incentivos para absorber. Los gobiernos han expresado su entusiasmo, pero hasta ahora no han mostrado interés en comprarlo. DSM está ahora cortejando a compañías lácteas como Danone, que con Clean Cow podría promocionar un producto más sostenible y reducir drásticamente sus propias emisiones.

Después de una década en el timón, Sijbesma parece optimista acerca de esas frustraciones a corto plazo. La experiencia sugiere que DSM los resolverá: Su actitud es que están llegando allí. "Creo que sus valores son más fuertes que los reveses que ha tenido a lo largo del viaje", dice Polman.